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Certaines personnes ont des croyances religieuses si profondément ancrées que le système de croyances qu'elles incarnent forme toute leur vie. L'hypothèse est qu'il doit y avoir quelque chose d'intéressant dans leur cerveau. Il est également tout à fait possible que ces processus cérébraux soient différents des processus cérébraux des personnes sans croyances religieuses. C'est ce que la neuroscience moderne (neurothéologie) essaie d'étudier. La neurothéologie examine les corrélats neuronaux des croyances religieuses et spirituelles. De telles études peuvent aider à découvrir pourquoi certaines personnes sont plus enclines à la spiritualité, tandis que d'autres sont profondément sceptiques quant à l'idée générale de l'existence de Dieu.

L'ambiguïté des neurosciences pour la religion et la théologie est évidente dans la variété des façons dont la neurothéologie est développée ou dans l'application des neurosciences à la religion et à la théologie.   Le terme est devenu de plus en plus populaire par un article sur les neurosciences publié par un étudiant  de théologie appelé James Ashbrook en 1984. Bien que le terme ait été largement utilisé, mais pas universellement accepté, il n'y a pas de définition standard convenue au-delà de la confirmation de son association avec le potentiel des neurosciences pour répondre aux questions religieuses et théologiques. En fait, cela semble même désagréable pour Ashbrook: sa première utilisation de ce terme a été immédiatement suivie de la phrase "faute d'un titre plus simple". La principale cause de cette complexité est la distinction entre les deux types d’action, souvent appelée tous les deux la neurothéologie. Premièrement, la neurothéologie peut être considérée comme une étude des phénomènes religieux (croyances, comportements et pratiques religieuses) par les neurosciences - la neurothéologie en tant que forme de neurosciences. Deuxièmement, la neurothéologie peut être considérée comme une pensée théologique neurologique consciente - la neurotologie comme une forme de théologie. Dans chacun de ces deux cas principaux, d'autres distinctions peuvent être déduites.